Hace diez años un grupo de investigadores de la UNSa y el Conicet empezó a estudiar la distribución del arsénico en las aguas subterráneas del Chaco salteño. Tras relevar pozos y exponer casos de hidroarsenicismo, el equipo encabezado por Mónica Farfán, directora del Instituto de Investigaciones para la Industria Química (Iniqui), comenzó a desarrollar en 2009 un sencillo y económico sistema de abatimiento que reduce las concentraciones tóxicas.
Tras buenas experiencias piloto en las escuelas de Siervo Cansado y Tres Horcones, ya con el apoyo del Gobierno provincial y de la Mesa Provincial del Arsénico, los equipos de remoción comenzaron a instalarse desde 2013 en otras escuelas de Rivadavia, Anta y El Quebrachal.

El sistema de filtrado

"Los módulos consisten en una serie de cisternas que tienen mantos de filtración rudimentarios constituidos con arena, carbón activado y una fase activa que es hierro aportado por materiales convencionales como clavos y alambres", explicó Farfán a El Tribuno.
Los mantos de filtración deben renovarse cada año, por lo general, y es la Secretaría de Recursos Hídricos la que determina el momento de los reemplazos en base a inspecciones técnicas regulares.
Los módulos, pensados para escuelas y viviendas de comunidades dispersas en el Chaco salteño y la Puna, fueron diseñados para que pobladores de parajes alejados puedan ocuparse de los mantenimientos con alguna capacitación.
En el caso de los equipos domiciliarios, la carga de hierro y parte del lecho filtrante -la capa de arena- deben reemplazarse cada seis meses.
La arena con el arsénico removido se reutiliza en el armado de bloques para la construcción. "Nuestra idea era usar una técnica fácil para el manejo autónomo de los equipos", puntualizó Farfán.
Los módulos domiciliarios tienen capacidad para producir entre 20 y 40 litros por día, suficientes para un hogar de 2 a 4 personas.

Lentos avances

"Queda un largo camino por recorrer, porque son muchos los lugares de la provincia afectados por el problema", subrayó Farfán, tras advertir que el arsénico, entre tantos males, afecta los embarazos y determina retrasos madurativos en infinidad de niños.
El tóxico traspasa la barrera placentaria y tiene efectos irreversibles en el desarrollo neuronal del feto. "Muchos chicos tienen la mirada perdida", advirtió Farfán, tras aclarar que el arsénico no es el único contaminante natural en las napas de la zona.
"En este momento, estamos viendo otro problema ligado al agua, que es la presencia de flúor en elevados valores. Este elemento ataca los dientes de los niños y en los adultos presenta daños irreversibles", indicó la referente del Iniqui.
Actualmente, la Mesa Provincial del Arsénico, un equipo interdisciplinario de distintos actores sociales tanto del ámbito académico como gubernamental, está trabajando en el desarrollo de un sistema que combine la remoción del arsénico y del flúor en los pozos de la región chaqueña.
La investigadora de la UNSa señaló que "en 2015 se avanzó mucho y este año no tanto, porque hubo poca plata". En este punto, sostuvo que Salta es una de las jurisdicciones del NOA que más empeño pusieron, y afirmó que "la mayor parte de las provincias no hizo nada".
Farfán recordó que en la zona de Pelícano Quemado y Nueva Población, los parajes con más altas concentraciones de arsénico detectadas en Rivadavia, el equipo que ella encabeza documentó "un caso de cáncer originado por el arsénico en una señora mayor".
"En una de las primeras visitas, uno de los jefes de una de las comunas me dijo: me parece muy bien que vengan y nos midan pero yo lo que quisiera es que con todos los resultados hagan algo finalmente por nosotros, y al lograr el desarrollo los veo conformes y sin miedo de lo que les va a pasar a sus hijos. Eso es más satisfactorio que cualquier publicación. Es el logro más importante de mi carrera", manifestó Farfán en una reciente publicación científica.
Esas palabras exponen el alcance humano del trabajo científico.
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Niños desnutridos, los más sensibles

Hay pruebas abrumadoras de la relación causal del Hidroarsenicismo Crónico Regional Endémico (Hacre) con el desarrollo de tumores malignos en diferentes órganos.
El Centro Internacional de Investigaciones sobre el Cáncer clasificó los compuestos inorgánicos del arsénico que se encuentran en el agua como cancerígenos para el ser humano.
Los primeros síntomas de la exposición prolongada a altas concentraciones se observan generalmente en la piel e incluyen cambios de pigmentación, lesiones cutáneas, durezas y callosidades en las palmas de las manos y las plantas de los pies (hiperqueratosis).
Estas afecciones se producen tras una exposición de aproximadamente cinco años y suelen ser precursoras de cáncer de piel, vejiga y pulmón.
También existe evidencia clínica de daño nervioso periférico en pacientes afectados.
Entre los efectos más perjudiciales para la salud se destacan problemas relacionados con el desarrollo, neurotoxicidad, diabetes y enfermedades cardiovasculares.
Niños con desnutrición son más sensibles a la acción tóxica del metaloide que frecuentemente aparece incluido entre los metales pesados que más preocupan por sus consecuencias en la salud pública.

Mortalidad infantil

Estudios científicos, con los que se compararon las variaciones en las fuentes de agua y la tendencia en la mortalidad infantil en diferentes poblaciones, marcaron una clara influencia de la exposición al arsénico en el incremento del riesgo de muerte fetal y mortalidad infantil.
El arsénico inorgánico está presente en altas concentraciones en las aguas subterráneas de diversos países, entre los que se cuentan Argentina, Bangladesh, Chile, China, India, México y Estados Unidos.
Los síntomas y signos asociados a los elevados niveles de exposición prolongada difieren entre las personas, los grupos de población y las zonas geográficas.

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Sección Editorial

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franco gonzalez
franco gonzalez · Hace 1 mes

Que bueno que profesionales se involucren no sólo en investigaciones sino también en llevar adelante soluciones al respecto.

DELIA ISABEL jerez
DELIA ISABEL jerez · Hace 1 mes

buena información. creo que le compete también y hacer algo al ministerio de la primera infancia no?.


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